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程式開發

講述者:eBay 不為人知的起源故事


在 1993 年,手寫輸入(Pen computing)在矽谷是個熱門趨勢。

譯註:手寫輸入(Pen computing),代表的是一種電腦的使用接口,使用平板電腦跟一枝筆(或者觸摸筆)作為輸入,而不是使用一般的鼠標、鍵盤、或者搖桿。

那時候,我剛剛被General Magic 聘為開發者關係總監,這是一家Apple 分拆出來的科技公司,當時正在設計一款手持通信設備,類似iPhone 2 之前的產品,可以從雲端接受信息並運行應用程序。

我驅車來到了 Ink Development,這是一家很有前途的應用程序開發公司,得到了風險投資的支持。我們把第一套開發工具包交給了這家公司。一位看上去沉默寡言的年輕工程師從里屋走出來,給我們做了一個演示。他的名字是皮埃爾·奧米迪亞(Pierre Omidyar), eBay 未來的創始人。

我們真的很難想像,皮埃爾為了 eBay 掀起一場在線商務的革命而不得不生存下來的那些點點滴滴。

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當作副業,艱難起步

我們急於給 Ink 的團隊留下深刻印象,因為他們一直在為知名平板電腦公司 GO Corp 開發產品。

對於 Ink 來說,要分發他們的軟件,就必須將軟件保存在昂貴的存儲卡上。因此,他們決定為應用程序創建一個在線市場。很快,他們意識到,在線市場的範疇還可以擴大到包括實物商品。你可以從 CompuServe 和 AOL(兩個美國電商企業) 購買東西,但這些商店都很原始。

我記得Barnes & Noble 的總裁Steve Riggio 曾告訴我,他們在CompuServe(美國在線信息服務機構) 上有一家書店,但他對此並不看好,儘管他提到這家書店在Abu Dhabi (阿拉伯聯合酋長國最大的酋長國)等地有忠實的顧客。

Ink 決定將公司改名為 eShop。值得稱道的是,他們找來了像 Tower Records、The Good Guys、800 Flowers 這樣的高端品牌,通過 eShop 的 App 進行銷售。

兩年後,AT&T 發布了市場研究報告,得出的結論是:消費者不想在網上購物。

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到了 1994 年的某個時候,皮埃爾離開了 eShop,並告訴他的合作夥伴,他想為國際互聯網開發應用軟件。 General Magic 的開發者支持經理 Mark Harlan 聽到皮埃爾辭職的消息,就力邀他加盟我們的公司。

我並不知道皮埃爾為什麼選擇了我們,當時我們的業務還跟國際互聯網無關。也許他可以合理地安排時間從事開發者支持方面的工作,然後在晚上和周末沉溺於互聯網的激情(他確實做到了)?

我們並不是唯一一家力邀皮埃爾的公司。 GO 的聯合創始人 Jerry Kaplan 在 1995 年 3 月創辦了一家名為 Onsale 的在線拍賣公司。 Jerry 和他的聯合創始人 Alan Fisher 邀請皮埃爾參觀,並向他展示了他們的拍賣業務是如何運作的。

Onsale 是一種企業對消費者的拍賣會。公司利用它來向個人賣家出售翻新商品之類的物品。後來 Onsale 成為一個非常受人尊敬的品牌,於 1997 年上市,市值達到 20 億美元。

Onsale 也計劃進行私人間的拍賣,並向皮埃爾展示了這一計劃。在這種私人間的拍賣的模式下,任何人都可以出售幾乎任何東西。

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皮埃爾在我的團隊工作,因此我得以在大多數日子裡目睹了他那出了名的冷靜舉止。

1995 年,埃博拉病毒發生了第二次大爆發,距離第一次爆發已經過去了 19 年,我發現了一家有趣的網站,叫做 eBay。原來皮埃爾擁有這家網站,並發布了有關埃博拉病毒的信息。埃博拉病毒的信息帶來的流量將幫助他的新拍賣網站順利起步。

我聽說皮埃爾是 Usenet(世界性新聞組網絡)的常客,在那裡泡了數千個小時。我相信這些新聞組的帖子對他的成功至關重要。 1995 年的國際勞動節,他創辦了 AuctionWeb,並開始在 Usenet 上發布相關信息。 AuctionWeb 在推出時是免費的,而且是個人對個人的拍賣網站。在皮埃爾的埃博拉病毒網站上有一個鏈接。

譯註:Usenet 於 1979 年提出,並於 1980 年在北卡羅來納大學教堂山分校和杜克大學公開發布。它比國際互聯網的誕生早了十年。它被稱為“窮人的阿帕網 ”,採用 UUCP 作為其傳輸協議,提供郵件和文件傳輸服務。之所以使用 Usenet 這個名稱,其創建者是想希望 USENIX 組織在其運營中發揮積極作用。當用戶發布文章時,根據所分 Usenet 層級(新聞組)存儲在服務器,它一開始僅在該用戶使用的新聞服務器上可以瀏覽。每個新聞服務器與其他服務器(“新聞源”)交換文章。通過這種方式,文章從一個服務器複製到另一個服務器 ,最終可以傳達到網絡中的每個服務器,新聞組消息得以被分佈式存儲於全球大量的計算機中。這與後來 P2P 網絡的運行原理類似。 Usenet 是為網絡速度慢或不穩定的條件而設計的。原始 Usenet 網絡上的許多站點每天只能連接一次或兩次以批量傳輸消息。這很大程度上是因為普通老式電話服務網絡通常用於傳輸語音信號,而且電話費用在夜間較低。 Usenet 的最初構想是藉助網絡進行技術信息交流,後來被廣泛推廣到大眾領域,如社會新聞、業餘愛好、個人興趣等主題。現在默認情況下,它使用 NNTP 協議。

這個新拍賣網站的競價算法是技術支持工程師 Mark Harlan 在一家中餐館吃脆皮炸雞的午餐時想出來的。 Mark 年幼時曾去警察拍賣會買過無人認領的被竊自行車,所以他知道如何在別人競拍時自動將出價提高到你願意支付的價格。另一位技術支持工程師 Dean Yu 補充道,隨著出價的增加,增量應該會變得更大。 Mark 將它寫在一張餐墊上,遞給了皮埃爾。我很想知道今天在 eBay 上,那張餐墊能出到什麼價位?

有一天,皮埃爾問我,他是否可以在辦公室隔間裡的 Mac IIci 上運行 AuctionWeb。

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為了確保我們不會惹上麻煩,我們讓 General Magic 的律師 Mike Sterm 簽了同意聲明書。他毫不猶豫地將知識產權轉讓給了皮埃爾,因為“這是我聽過的最愚蠢的想法”,Mike 拿皮埃爾這件事開玩笑地說,“人們在網上還能互相信任? ”

離職專注創業

幾個月後,皮埃爾開始對拍賣收取費用,他隔間裡的一個鞋盒子再也合不上了,因為裡面裝滿了拍賣會的支票。他就問我,他可不可以將它當做副業來經營?我說當然可以了。

直到他說自己在 AuctionWeb 上賺的錢和從 General Magic 賺的錢一樣多時,我們都不知道他的銷售額是如何暴增的。我們都不希望他離開 General Magic,他那個 AuctionWeb 看上去顯然是個跳騷市場,我們誰也不想加入他的行列。

Amazon、Yahoo 和 Onsale 想要打敗它還需要一段時間。

圖片

大約在皮埃爾離開的同一時間,我也離開了 General Magic,創辦了一家在線專業書店Fatbrain.com。和他一樣,我們也有可怕的競爭對手:一家擁有 25 萬種圖書的 book.com 以及一個叫 Amazon 的新秀。皮埃爾有 Onsale 賬戶,還有許多別的賬戶,不過這些網站現在很少有人記得了。但與 AuctionWeb 不同的是,我們並不是跳騷市場,所以我們能夠吸引到投資者。

我們兩家公司都在快速發展,但都是小作坊式的,我們需要工業級的國際互聯網。所以我們都在 Best Internet 租了個地方,在那裡他們為我們的服務器裝了機籠,我們還自備了掛鎖,將服務器放在水泥地上。

前面三個機籠裡,右邊是 AuctionWeb 的 Sun 服務器,中間為 Fatbrain 所擁有,左邊是一家叫 Hotmail 的初創公司的服務器。當我們的服務器需要人前去設置時,我們就經常會碰面。

Best Internet 是一道亮麗的風景線。

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1996 年 6 月,Microsoft 收購了 eShop,據 《皮埃爾·奧米迪亞: The Founder of Ebay (Internet Career Bios)》 一書稱,皮埃爾從這筆交易中賺取了 100 萬美元。

皮埃爾認識矽谷風投機構 Benchmark Capital 的一個人,因為他們之前投資了 eShop。 1997 年,皮埃爾有機會向 Benchmark 合夥人 Bob Kagle 進行演示,我和 Bob 很熟,因為他曾經投資過 Fatbrain。

那天,皮埃爾把演示給搞砸了,因為 AuctionWeb 當時離線了,所以 Bob 對此並不感冒。幸運的是,Bob 後來上網發現了手工雕刻的圈套,跟他收集的相似,這才引起了他的注意。

在我看來,真正吸引 Bob 的是皮埃爾對於 AuctionWeb 作為一個社區的看法。

在 AuctionWeb 推出僅六個月後,皮埃爾就創建了 AuctionWeb 電子公告板,並得到了蓬勃發展。得益於皮埃爾在 Usenet 的經歷,也讓他變得善於社交。

Benchmark Capital 投資了 650 萬美元,其中 150 萬美元是以股票為抵押的貸款。 1999 年,Bob 告訴《華盛頓郵報》,如果沒有 Benchmark Capital 的投資,eBay 可能已經以 5000 萬美元的價格賣給一家連鎖報團。

Bob 告訴我,他對皮埃爾有兩個要求:(1)他希望有一家像Frog 這樣的設計公司來開發新的網站界面;(2)他希望從一個大的消費品牌中聘請一位經驗豐富的首席執行官。那時候,人們普遍認為,創始人當不了優秀的首席執行官。

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被亞馬遜關注,艱難上市

Amazon 和 Onsale 於 1997 年上市,eBay 和 FarBrain 都渴望在 1998 年能夠上市。公司在首次公開募股(Initial Public Offering,IPO)之前都會參加投資者大會,皮埃爾和我都參加了加利福尼亞州棕櫚泉市(Palm Springs)的 Cowan 國際互聯網大會。

皮埃爾在一間有 75 個座位的房間裡開會,有 7 名投資者出席了會議。我走出房間去尋找更多的投資者,因為 Bob 說他們的財務狀況很好。我帶領著另外 8 個投資者進了房間。皮埃爾在西裝革履的投資者面前安靜地播放著財務幻燈片,他的馬尾辮幾乎齊腰。其中有不少人在他的演講結束之前就退場了。

之後,我們倆在外邊的圓桌旁坐下來吃午餐。有一些投資者試圖引起我的注意。當我將他們介紹給皮埃爾時,其中一個人俯身說道:“不用,謝謝!這只不過是一個跳騷市場,永遠不可能會成為優質品牌的。”

1998 年夏天,當時 Yahoo! 想出價 10 億美元收購 eBay 時,我曾和 Bob 交談過。這聽起來很不可思議!但是 Bob 表示他們通過了,因為他認為他們可以得到更多的利潤。

就像命中註定一樣,我們兩家公司同時提交了 IPO 申請。就在這時,Yahoo! 和 Onsale 聯手試圖阻擾 eBay 的首次公開募股。

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公開募股的路演是長達兩個星期的地獄之路,你要在紐約和波士頓向資深投資者進行 45 次推銷。 eBay 和 Fatbrain 是當時僅有的兩家上市公司,所以我們每天都與 eBay 的首席執行官皮埃爾和 Meg Whirman 見面好幾次。不斷有投資者問我對 eBay 的看法,我抑制了自己與買賣雙方的那幾次不愉快的經歷,極力讚賞他們的模式:皮埃爾、Meg 和 Bob。

但在 eBay 的路演中,Yahoo! 宣布與 Onsale 合作,在 Yahoo! 主頁上提供免費的私人間拍賣服務。哦,我的天啊!當時投資者們對 eBay 持懷疑態度,Yahoo! 或許是互聯網最受推崇的公司,而且與 eBay 不同的是,他們不收取任何費用。

我問皮埃爾,當投資者問及這一問題時,應該怎麼回答?我為他感到惋惜。他仍然保持著那個出了名的冷靜。他說,首先,Yahoo! 將會了解到,如果賣家不願意支付適當的掛牌費,他們就會發布垃圾物品的信息,而這會使網站的名聲受損。其次,買家想去賣家所在的地方,而賣家又想去買家所在的地方,eBay 將買賣雙方都撮合到一起了。

與我交談過的很多投資者都持懷疑態度,揚言要在開盤第一天就出售這支股票。然而沒有人預料到的是,eBay 的龐大社區表達出了對這家公司的喜愛,在公司開盤時就購入了股票,並在上市首日就將股價推到了 53.5 美元。

皮埃爾在 Usenet 和 eBay 電子公告板上花的時間,讓他變得非常富有。而這些買家可能會繼續持有這支股票。

幾乎沒有人知道傑夫·貝佐斯要來了。

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Amazon 以不關注競爭對手而聞名,但據《一網打盡:貝佐斯與亞馬遜時代》(*The Everything Store: *Jeff Bezos and the Age of Amazon)一書稱,他們擔心 eBay。 “……eBay 攔截了 Bezos 無限選擇的夢想,並搶走了萬貨商店的衣缽。”

傑夫·貝佐斯對自己的拍賣計劃守口如瓶,甚至連 Amazon 董事會中的 Scott Cook 是在上市前不久才知道這一計劃。 Scott 也是 eBay 的董事會成員。 Scott 曾打電話問我,從客戶角度來看,我對每家公司拍賣業務的相對優勢有什麼看法。

我很容易被 Amazon 嚇倒,因為我知道他們是一個激烈的競爭對手,而我卻低估了 eBay,因為我知道他們的弱點。我給 Scott 發了一封電子郵件,這封郵件在 Meg 辦公室裡掛了好幾個月。在這封郵件中我提到了 7 點。下面是其中的 3 點:

  1. Amazon 的搜索時間不到 2 秒鐘,而 eBay 的搜索時間卻長達 2 分鐘。
  2. 當你在 eBay 上搜索 Porsche 時,你也會看到名叫 Porsche 的暗娼列表。
  3. 在 eBay 的拍賣會上有太多關於欺詐的言論,而 Amazon 提供了 250 美元的擔保。

Amazon 為拍賣會做了大量的營銷預算。我記得似乎有 3500 萬美元。我在紐約,看到好幾個整棟大樓都貼上了 Amazon 拍賣廣告。

然而,在 2000 年互聯網泡沫破滅、納斯達克(NASDAQ)崩盤後,eBay 的市值比 Yahoo! 和 Amazon 的總和還要高。

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2002 年 7 月,eBay 收購了 PayPal,這家公司讓收款付款變得如此容易,PayPal 的業務中,有很大一部分是與 eBay 合作的。

埃隆·馬斯克是 PayPal 的大股東,通過這筆交易獲利超過 1.5 億美元。他用這些錢創辦了 SpaceX 和 Tesla。

我經常想,如果沒有皮埃爾的 eBay,這些公司還會存在嗎?我們會知道埃隆·馬斯克是誰嗎?

作者介紹:

Chris MacAskill,Cake 聯合創始人,曾任 SmugMug 的聯合創始人兼總裁、Fatbrain.com 的聯合創始人兼首席執行官、General Magic 和 NeXT 的開發者關係總監。

原文鏈接:

https://www.cake.co/conversations/VXHSjBG/the-untold-origin-story-of-ebay-that-i-lived-and-the-times-that-c​​ould-have-killed-it