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我們距離打“飛的”的日子,還有多遠?


作為“科技戰疫”的一份子,無人機在這次新冠肺炎疫情期間也出了一份力——巡查喊話、消毒、物資運輸,甚至搭配熱成像傳感器來測量體溫。而這其中,除了常見的小型無人機,還有一種特殊的載人級無人機也參與進來了。

有著“無人機第一股”之稱的億航智能,近期宣布實現了城市空中交通(UAM)系統在醫療救援運輸場景中的實際應用——全自動電腦操控的億航216飛行器成功將醫療物資從廣西賀州廣場運送至4公里外的賀州人民醫院,精準平穩降落在醫院25樓屋頂的平台,隨後自動返航,完成8公里自動往返飛行任務。
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億航216飛行器,一款大型“無人機”產品,可以載運兩名乘客,億航將其稱為全自動無人駕駛飛行器(AAV)

除了運送醫療物資,億航還在賀州進行了一系列醫療救援人員運輸飛行演練,包括夜間飛行,航程覆蓋整座城市(超過15公里),億航智能首席戰略官徐華翔也作為乘客親身參與了實地飛行演練。

“我們通過這樣一種相對來說更安全、更精準、噪音更小的飛行器,實現了空中救援、空中救護車的功能,實際上也為未來運用空中通道進行醫療救援開創了一個新的實踐模式。 ”徐華翔近日在接受InfoQ採訪時表示,這次的應用進一步證明了公司技術、產品和模式的可行性。

事實上,將載人無人機應用到醫療救援運輸並不是近期才有的創新。早在2016年,億航就與美國生物科技公司聯合治療公司(UTHR)簽署了1000台自動駕駛載人飛行器的開發採購計劃,以用於移植用人造器官的緊急運輸,並且已經在加拿大蒙特利爾市的機場展開測試。

“億航的產品除了可以充當‘救護車’的角色,也可以應用到空中旅遊觀光及空中交通,應用場景很多。”徐華翔介紹道。據悉,億航216已經陸續交付給中國、歐洲及北美地區來自旅遊、醫療、交通行業的眾多客戶。

“載人飛行”賽道

億航智能成立於2014年,億航創始人兼CEO胡華智曾表示,公司從成立的第一天就以研發生產載人自動駕駛飛行器為主要目標,並且這個目標從未變過,億航所有業務都圍繞此目標展開。

在可載人無人機出現之前,億航也曾推出過消費級無人機,但和大多數競品遇到的問題類似,在消費級市場難以在大疆的陰影下分一杯羹。此後,億航的業務逐漸從to C轉到to B,小型無人機主要接的是企業或政府的訂單——通過無人機編隊表演做宣傳活動。

2016年1月,億航發布首款載人飛行器億航184——純電力驅動,不需要飛行員,乘客只要輸入目的地,無人機就會把他們送到想去的地方。當時美國《連線》評價該產品為 “A Special Kind of Crazy”,“瘋狂”的背後到底是營銷還是實力,相關質疑聲此起彼伏。

直至載人飛行的實踐落地,這類“飛行的士”產品的真實性才得到確認。 2018年,億航再次發布兩座版載人飛行器億航216。

InfoQ留意到,從2019年開始,億航向“載人”目標前進的步伐明顯加快了。 2019年1月,億航成為中國首家且唯一的載人無人機適航審定試點單位;同年5月,億航在中國浙江省啟動了全球首個城市空中交通客運服務;8月,億航宣布與中國一線城市廣州市政府達成戰略合作,廣州有望成為全球首個啟動城市空中交通載客服務的城市。

海外方面,億航也在積極與各國政府和企業展開合作,共同探索和佈局城市空中交通。除了廣州市,億航相繼簽約了奧地利林茨市、西班牙利里亞市和塞維利亞市作為其空中交通試點城市。本月初,挪威民航局向“億航216”頒發了運行許可,允許億航216在挪威和當地客戶一起進行測試和認證飛行,這也是億航216在歐洲取得的第一個運行許可。

此外,億航還獲得了美國聯邦航空管理局(FAA)頒發的全美首張載人級自動駕駛飛行器的特許飛行證,今年1月億航216已經在美國北卡羅萊納州完成了在美國的首次公開飛行。

雖然載人自動飛行器從首飛到常態化飛行仍有距離,但億航正試圖通過積累更多實踐經驗來說服市場。

技術、資金、法規,缺一不可

到目前為止,億航全自動飛行器已經成功進行了2000多次載人及不載人飛行測試。按照原計劃,億航全自動飛行器將在2019-2020年實現全面商業運營。

但新冠肺炎的爆發對全球各行各業都帶來了巨大影響,徐華翔向InfoQ坦言,“商業運營的整個流程會受到影響並有一些推遲。但是我們覺得從中長期發展來看,趨勢不會變化,我們對今年實現全面商業運營還是保持信心。”
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億航216完成廣州城市內空中觀光遊覽商業化應用場景的飛行首秀

2019年12月12日,億航終於登陸資本市場,在美國納斯達克全球股票市場掛牌上市。

招股書中的財務數據顯示,億航存在較為嚴重的虧損。 2017年、2018年和2019年前三季度,億航智能營收分別為3169.5萬元、6648.7萬元和6713萬元,虧損額卻分別高達8657.5萬元、8046.3萬元和4783.8萬元。

億航的主要收入分為四部分,包括空中交通解決方案(載人交通和物流運輸)、智慧城市管理、空中媒體(無人機編隊表演)和“其它”。從營收佔比看,億航在空中媒體的營收重心正逐漸向空中交通部分轉移:

空中交通2017年營收佔比為0,2018年4.7%,2019年前三季度72.6%;
智慧城市2017年營收佔比3.9%,2018年45.8%,2019年前三季度0.2%;
空中媒體2017年營收佔比57.4%,2018年47%,2019年前三季度26.1%。

需要注意的是,城市空中交通賽道的玩家越來越多,除了像億航這樣的新興企業,更不乏空客和波音等大公司的身影。網約車巨頭優步Uber預計於2023年正式推出空中拼車服務。

截至2019年12月5日,億航完成38台載人級自動駕駛飛行器商業化交付,還有48台待交付訂單。

顯然,將未來寄託在空中交通市場的億航,在這個關鍵上升時刻,需要更多資金去讓產品迅速成熟、加快量產以及搶占市場。

從市場預測來看,城市空中交通市場的發展潛力巨大。諮詢機構Frost&Sullivan預計,2019年至2023年,載人城市空中交通的收入將以531%的年復合增⻓率從30萬美元激增至29億9500萬美元,而同期貨運/物流城市空中交通收入的年復合增⻓率為740%(從1800萬美元增長到460億4600萬美元)。

摩根士丹利最近的行業研究報告亦顯示,到2040年,世界城市空中交通行業收入或將增長到1.5萬億美元。

即便如此,在億航看來,上述機構報告的預測仍過於保守。 “根據我們判斷,億航全自動⻜行器將在 2019-2020 年實現全面商業運營,進而可能提前觸發市場的爆炸性增⻓。”億航在近日推出的智能城市空中交通系統白皮書中如此寫道。

根據億航的測算,億航AAV產品成本為30萬美元,單元運營成本大約為人⺠幣10-12元(單座/每公里),約合1.43-1.71美元,以10年折舊年限、20小時/天(6000小時/年)的運營時間計算,並扣除電力成本等,運營商只需要定個比紐約出租車費(2.5 美元,基本費率加1.56美元/公里)略高的價格便足以支付成本。

“我們相信這一盈利模式最終將被證明會產生可觀利潤,以保障運營商能在2年內收回成本。”在億航看來,其商業運營模式的可行性很大。

徐華翔認為,未來包括電池技術、新型材料、空氣動力學、5G網絡以及降噪等領域技術的持續突破將進一步推動城市空中交通行業的發展。

但是,在推動技術發展和加大資金投入之餘,要實現飛行器的商業化運營,法規問題仍是發展的主要限制——相關機構應如何管理空域才能使得眾多飛行器安全運行?這裡面的相關機構可能包括軍隊、⺠航管理局(如美國聯邦航空局、歐盟航空安全局、中國⺠用航空局等)、當地機關(包括公安、公共交通管理機構等),各方要如何平衡利益、協調合作並製定統一而清晰的規則仍是亟需解決的一大難題。

值得期待的是,雖然實現空中的士還需時日,但至少它已不是遙遠的幻想了。

本文由InfoQ粵港澳大灣區內容中心採訪報導,我們重點關注大灣區AI、金融科技、智能硬件、物聯網、5G等前沿技術動態及相關產業、公司報導,尋求報導或進一步交流可聯繫郵箱:[email protected]