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為了AI,蘋果都做了什麼?


近期,據外媒報導,蘋果公司收購了英國初創人工智能公司 Spectral Edge,用以改善 iPhone 的攝影功能。這並不是蘋果公司第一次為技術“買單”,事實上近幾年的蘋果公司,就好像上了“發條”的機器,一直走在去往收購的路上。

蘋果收購的Spectral Edge

在如今大同小異的智能手機市場,攝影拍照成為各手機廠商差異化的重要因素之一,AI+ 攝影拍照也正逐漸成為各大手機廠商的基礎操作。蘋果收購的Spectral Edge 就擁有這樣一項AI 技術,可以利用機器學習提供額外的細節、色彩和清晰度,從而提高圖像和視頻質量;該技術還可以結合常規攝像機數據和同一場景的紅外視圖,基於IR 攝像機,在弱光或有霧場景中拾取更多細節,進而獲得更加清晰的攝影效果。

由於蘋果公司設計了自己的攝像頭陣列(請自動腦補浴霸三攝),因此可以選擇將紅外攝像頭設計在未來的 iPhone 中。但令人意想不到的是,Spectral Edge 方面表示,其技術僅通過軟件,就能為蘋果的拍攝帶來改進。

事實上,Spectral Edge的機器學習還可以應用在不同的場景,如安防攝像頭、無人機甚至自動駕駛中。蘋果公司正在進行的無人駕駛汽車方面的項目尚未商用,據了解,蘋果公司正在開發可以授權給汽車製造商的軟件。
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自動駕駛

說到蘋果的自動駕駛,便需要提一下今年6月,吳恩達夫妻創辦的自動駕駛創業公司Drive.ai 被蘋果公司收購的事情,當時的收購被認作是蘋果對自家自動駕駛業務“泰坦”( Titan)的“自救”行動。

蘋果的Titan項目一直都非常神秘,很少披露關鍵數字以及進展,但在今年 1 月,Titan項目曝出裁員 200 人的消息之後,有關蘋果自動駕駛進展緩慢的問題也隨之暴露出來。相繼而來的“重錘”在2月,當時加州車輛管理局披露了當地參與路測的無人車的實際運行情況,蘋果Titan項目獲得了倒數的排名,令人唏噓的同時,也讓人們對自動駕駛的熱情一降再降。

然而蘋果收購Drive.ai的這一舉措,卻並不只是所謂的“燒錢”,它在帶來較為先進的自動駕駛技術的同時,使蘋果公司獲得了更多的人才。要知道,當時的Drive.ai 已經擁有超過 100 位的工程師,蘋果將他們收入帳下,無疑是一個對自身自動駕駛力量的巨大提升。

基於iPhone的AI技術堆砌

隨著5G時代的到來,智能手機便成為5G的重要載體,而AI 商業化的戰役也率先在智能手機領域打響。

AI+芯片+5G

iPhone的A系列芯片,從 A11 便開始集成神經網絡引擎(Neural Engine)。其後,蘋果公司又在2018年推出了A12,以及今年推出了A13。不斷的更新換代,帶來的不僅僅是iPhone某種性能的提升,還有其AI芯片技術的積累。而且就目前而言,手機SoC芯片中集成神經網絡模塊正成為一種趨勢。

神經網絡引擎是一個專用於機器學習的硬件,它可以提高 iPhone 內部CPU、GPU的性能,以及芯片的能效比。

然而在5G通信方面,蘋果公司的算盤卻罕見的沒有打響,對英特爾寄予的厚望換來了失望,最後也不得不與高通合作,以實現5G的跨越。不過,蘋果卻並沒有因此放棄自研,而是選擇了另外的一種方式。

今年7月,蘋果確認以10億美元的價格收購英特爾的智能手機調製解調器業務,該交易預計將於今年第四季度完成。通過此次收購,蘋果將增強其無線技術專利組合,使其擁有超過17000項專利。蘋果還表示,大約2200名英特爾員工將加入蘋果公司,與智能手機調製解調器業務相關的英特爾設備和租賃也將加入,這也使得蘋果自研5G的起點高了許多。

AI+內容推薦

同樣是為了優化iPhone的使用體驗,今年3月,蘋果收購了AI初創公司Laserlike。這是一家由Google前工程師Anand Shukla、Srinivasan Venkatachary和Steven Baker創立的AI技術公司,它的技術可以幫助手機助手根據用戶對Apple News、Apple Music等應用程序中的新聞、音樂的感興趣程度進行推薦。可以想像,當打開新聞都是自己感興趣的行業;打開音樂,都是自己喜歡的歌,那應該也會是一種極大的滿足吧。

其他

智能化趨勢的不斷推進,AI技術開始成為各個公司的核心競爭力。這種情況下的初創AI公司,無非面臨著三種選擇,被收購、合作發展、完全自研。所以作為老牌公司的蘋果,也有著這麼三種選擇,去收購、去合作、去自研。

雖然收購在短期內需要花費較大的代價,但得到的回報也是最直接的,所以你會看到,蘋果公司大部分時間都在去收購的路上。

  • 2018 年 1 月 ,蘋果收購應用程序開發服務公司 Buddybuild,該公司為為開發人員提供一些工具,讓他們通過 GitHub、BitBucket 或 GitLab 快速輕鬆地構建和發布 iOS、Android 應用。收購完成後,Buddybuild 團隊加入了蘋果 Xcode 工程團隊,並致力於為整個 iOS 社區構建開發工具。
  • 2018 年 3 月 ,蘋果收購收購電子雜誌服務 Texture,Texture 涵蓋超過 200 本在全球廣受歡迎的雜誌,當時的收購是蘋果在 2018 年最大的收購案之一。
  • 2018 年 8 月 ,蘋果收購生產AR眼鏡鏡片的初創公司Akonia,加註可穿戴設備市場,而且Akonia 擁有增強現實眼鏡相關技術和顯示器相關專利約 200 項。
  • 2018年9月,蘋果收購Shazam,這是一家做音樂識別應用程序的公司,簡單來說就是聽歌識曲的軟件。
  • 2018年10月,蘋果收購了半導體公司 Dialog ,以推動其電源管理芯片的開發,Dialog 曾是蘋果手機電源管理芯片的獨家供應商。
  • 2018年11月 ,蘋果收購AI新創公司 Silk Labs,這家公司的核心業務,是面向 IoT 硬件開發基於 AI 的操作系統。另外其隱私技術的主要功能是實現本地的執行策略分析,不會將用戶數據上傳至雲端服務器,這項技術與蘋果的隱私保護理念非常匹配。
  • 2019年3月,蘋果收購智能家居安全初創公司Lighthouse AI的部分專利組合,或用於開發AI用戶識別技術。其部分專利包括,使用深度攝像機的基於計算機視覺的安全系統、使用深度感應攝像機在弱光條件下捕捉視頻圖像的發光方法與系統等。
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由巨頭引領的AI收購熱潮

蘋果通過一系列的收購,將進一步完善其 AI 商業佈局。對比以往的收購案例,蘋果在收購 AI 公司後並不會對外宣布未來發展計劃,但會關閉被收購公司的產品和服務,進而對AI業務佈局進行調整。在收購如此多與AI相關的公司之後,又涉足到IoT、自動駕駛、相機、芯片等諸多行業的蘋果公司,或許正在醞釀一種新的經營模式。

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近期,CBinsights對當前人工智能競賽的發展現狀進行了分析,並表示現階段已經進入企業引領AI收購的階段,比如蘋果、谷歌、微軟、Facebook、亞馬遜等巨頭企業,都有不同程度的收購意向,而這場由巨頭引領的AI收購熱潮或將一直持續下去。