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英特爾放棄Nervana AI芯片,全面支持Habana Labs


Habana Labs成為英特爾新寵

Habana Labs又火了。

2019 年 12 月 16 日,英特爾公司宣布以 20 億美元的價格收購一家以色列初創公司:Habana Labs。該公司是一家為數據中心提供可編程深度學習加速器的廠商。關於此次收購,英特爾曾表示,將聯合 Habana Labs 推進英特爾的 AI 戰略,並增強英特爾在數據中心市場的 AI 芯片產品組合,提升競爭力。

一個多月之後,英特爾的一項決定讓它又火了一把:

當地時間1月31日,英特爾宣布:將結束在神經網絡處理器方面的工作,轉而將重心放在人工智能芯片上,並且,研發AI芯片的核心單位就是英特爾重金收購的Habana Labs。

上週五,英特爾明確表示:

已經結束了Nervana NNP-T訓練芯片的開發,並將履行其對Nervana NNP-I推理芯片的已有客戶承諾,以便與Habana Labs的Gaudi、Goya處理器共同前進,並取代Nervana系列產品。

Habana成立於2016年,並在2018 年推出雲端推理用AI 芯片“Goya”,2019 年推出雲端訓練用AI 芯片“Gaudi”,據了解,在與英偉達相關產品比較時,Habana Labs 的AI 芯片在性能及能效比上具有一定的競爭優勢,或許這也是英特爾收購Habana的重要理由之一。

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對此,英特爾在提供給媒體的一份聲明中做了進一步解釋:“ Habana的產品線為推理和訓練提供了統一,高度可編程的體系結構擁有強大的戰略優勢。通過轉移到用於數據中心AI加速的單一硬件體系結構和軟件堆棧,我們的工程團隊可以共同努力,集中精力為客戶更快地提供更多創新。”

收購僅三年就遭“拋棄”,Nervana要怎麼辦?

“但見新人笑,哪聞舊人哭。”這句話用來形容Nervana的現狀實在是再合適不過了。

2016年,英特爾以4.08億美元的價格收購了初創公司Nervana Systems,此後的三年裡,英特爾一直在開發Nervana芯片,Nervana的聯合創始人——Naveen Rao也有了新的身份,即英特爾新數據平台部門中,AI平台事業部負責人。

一年後,在2017 年 10 月 17 日 WSJ D.Live 大會上,英特爾正式發布了專為機器學習而設計的神經網絡處理器(NNP,Nervana Neural Network Processors)系列芯片,代號Lake Crest。

2018年5月23日,NNP家族升級版的 Nervana NNP-L1000 雲端芯片亮相,新代號為 Spring Crest。

到了2019年11月,英特爾人工智能峰會上,英特爾展示了NNP系列新品:面向訓練的 NNP-T1000 和麵向推理的 NNP-I1000。

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從收購至今,基本上每一年NNP系列都有新進展,那麼問題來了:僅僅三年後就遭到“新人”的頂替,對於Nervana的去向,英特爾又是怎麼考慮的呢?

英特爾表示,這一決定是在了解了客戶的意見之後做出的,並且將會“結合Nervana的AI人才和技術來打造領先的AI產品”。英特爾進一步表示:“這一路線圖決策符合英特爾的AI戰略,並符合我們承諾提供能夠滿足客戶不斷發展的功能和性能需求(從智能邊緣到數據中心)的異構AI解決方案。”

簡而言之就是:Nervana將不復存在,其內部的員工和技術將一併由公司安排繼續打造AI芯片產品。

對於這一決定,外界也是議論紛紛,分析公司Moor Insights&Strategy領導高性能計算和深度學習諮詢的Karl Freund表示,雖然他預測英特爾可能會放棄Nervana來支持Habana Labs,但令他感到驚訝的是英特爾的動作會這麼迅速。

他在一篇文章中表示:

英特爾的快速決策與這家公司幾年前試圖通過名為至強融核(Xeon Phi)的產品線打入AI加速市場的決策速度形成了鮮明對比…儘管業界人士反饋說英特爾不贊成採用小型核心方法,但英特爾已經對至強系列產品進行了多次迭代。

Freund進一步表示,通過響應客戶反饋快速調整AI策略,證明英特爾終於吸取了教訓。他說:“技術創新者需要戴著有色眼鏡看世界,但是成功的創新者需要知道何時摘下眼鏡,並了解世界。”

Freund認為,英特爾做出如此迅速的決定是要應對一個事實,即:在AI芯片市場上,做正確的事情很重要。英特爾此前曾表示,到2024年,AI芯片市場將增長到250億美元,但是Freund覺得:“這仍然是早期市場的局面。” 對於英特爾來說,正確的決定將能夠抓住市場帶來的機遇。

英特爾的合作夥伴也為這次的決定表示贊同,總部位於馬薩諸塞州普利茅斯的高性能計算公司——Microway的HPC計劃部門副總裁Eliot Eshelman說:“從某些方面來說,’快速失敗(fail fast )’也許是正確的選擇,特別是對於一個瞬息萬變的市場。”

結 語

對於英特爾快速取締Nervana產品的決策,有人震驚,有人佩服,也有人擔憂,畢竟一口氣取消一個正在向上發展的產品線,不僅需要“斷腕”的勇氣,也需要面臨未來更多未知的挑戰,英特爾傾力打造的Habana Labs會有怎樣的驚喜或者驚嚇,全行業都在期待著,InfoQ也將持續關注。