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缺钱了?软银欲将Arm出售,苹果会来“接盘”吗?


四年前,软银大手一挥,以320亿美元的价格收购英国芯片设计公司Arm;四年后,软银正在考虑将这家备受关注的公司出售。

事件回溯

北京时间7月14日,《华尔街日报》报道称,据知情人士,软银集团正在探索其他选择,包括全部或部分出售或公开出售英国芯片设计公司Arm Holdings。此外,高盛集团(Goldman Sachs Group Inc.)建议进行的审查尚处于初期阶段。

另据CNBC报道,软银一直在准备通过首次公开募股(IPO)分拆Arm,但最近在受到外界的关注之后就开始寻求出售选择权。

尚不清楚金融或行业参与者对Arm有多大兴趣,软银最终的行动方向也暂不明确,对于各方报道,目前软银和高盛的发言人均不予置评。

四年前的2016年7月18日,软银同意以234亿英镑(当时约合320亿美元)的价格收购英国芯片设计公司ARM。软银认为,凭借这笔收购,Arm将让软银成为下一个潜力巨大的科技市场(即物联网)的领导者。

而当时外界对于这场收购也是持积极的态度。由于Arm设计的芯片据有性能高、成本低和能耗省的特点,因此在智能机、平板电脑、嵌入控制、多媒体数字等处理器领域拥有主导地位,更是有分析师曾评论这次收购为:软银仅用320亿美元就购买了智能手机市场95%的架构

但是,这样一家公司,正在被收购它的软银考虑出售。

软银缺钱了?

软银出售Arm是不是因为缺钱了?如果关注软银最近几年来的动向,可能会有不少人得出这样的结论。

2013年,软银以220亿美元收购了美国第三大无线集团Sprint 80%的股份,希望复制自己在日本收购vodafone并一举成名的经验。然而现实却很残酷,合并Sprint与T-Mobile(美国第四大电信运营商)的计划遭到了美国电信监管机构的阻拦,Sprint本身的经营情况也不容乐观,一亏再亏;再加上出售Sprint的想法遭到了美国司法部门的禁止,因为该公司设备里有华为生产的产品,导致Sprint成为了软银想甩又甩不掉的一个“累赘”。

而更加令人头疼的事情则发生在Uber和WeWork上。

2016年,软银成立了“愿景基金”,致力于在全球范围内投资有发展前景的初创公司,Arm、Uber、滴滴出行、今日头条、WeWork、Cruise等超70家世界知名公司都或多或少得到过愿景基金的支持。

2018年1月,Uber股东以折扣价80亿美元(约合人民币510亿元)出售给由软银集团牵头的一众投资者,而后者成为优步最大的股东。

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可是,就在两个月后,2018年3月,Uber无人驾驶车辆在路测时发生了一次严重车祸,导致一名行人死亡。虽然最后这一事件被认为是安全员失误导致的事故,但是仍然让外界对这项技术产生了不小的质疑,Uber也因此不得不停止在自动驾驶技术上的研发。

可技术是不会等待的。在Uber自动驾驶技术停滞的一段时间里,竞争对手Waymo等公司迎头赶上,甚至引领了全球自动驾驶技术的发展。等到Uber终于允许重启路测的时候,这家公司在技术上的领先优势已经不再。

虽然历经艰辛的Uber最终得以上市,但是其市场表现实在是有些糟糕,2019年的亏损更是高达85亿美元。Uber也只能在全球范围内裁员求生存,AI前线曾报道,在上市仅5个月的时间里,Uber 已密集启动了 三轮大规模裁员 并累计裁掉近 1200 人,2020年4月更是宣布未来将裁掉约5400名员工

这一系列操作下来,作为Uber大股东的软银已经是焦头烂额,可是WeWork那边也是容不得半点喘息。

自2017年以来,软银对来自美国的这家共享工作空间供应商累计投资已超过106亿美元,软银曾将其视为下一个阿里巴巴,WeWork也一度被称作“硅谷神话”。

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随着2019年WeWork的IPO失败,这家公司的更多问题也暴露了出来:管理混乱、数据作假等等让投资人不断失望;2019年下半年开始,WeWork开始大量裁员,股价也从2019年初的470亿美元跌落至不到80亿美元。

即使软银后续提供了不少资金支持,也没能挽回WeWork的颓势,这家公司又成为了软银的一次“黑历史”,就连孙正义本人也表示,对WeWork等初创公司的投资业绩感到“羞愧”。

2020年3月,软银表示将出售阿里巴巴等优质股份以获得资金;6月,孙正义宣布退出阿里巴巴的董事会。

总之,软银最近一两年的状况实在是有些困难,如果选择在这个时候出售Arm,似乎也是在情理之中,至于卖给谁,这也是一个值得讨论的话题。而前不久Arm与Arm中国发生的中国区CEO任免事件也让人不免担心:一旦被出售,Arm中国的授权是否会受到影响,并进而影响到Arm的中国客户们。

延展阅读:《Arm跨国争权风波源是中国区CEO投资了国产芯片公司?》

苹果会“接盘”Arm吗?

随着近几年芯片产业的发展,Arm正在成为备受瞩目的一家芯片设计公司,更是被一度认为是打破英特尔“垄断”的企业之一,华为、苹果、三星、高通等公司都在大量采用Arm的技术。

编者注:2019年5月,美国政府的一则禁令让这家被日本企业收购的英国公司不得不停止了对华为的业务,但是在2019年9月,Arm中国方面表示:在合规的前提下,Arm确认V8架构和未来的后续架构技术,可以向包括华为海思在内的中国客户授权。

其中,苹果对于Arm的关注是尤其值得注意的。

2019年6月,根据彭博社的报道:苹果公司聘请了 Arm 公司的顶级芯片工程师之一 Mike Filippo,原因是苹果希望将自己的芯片开发扩展到更强大的设备,包括 Mac、耳机等新领域。

而在Mike Filippo之前,曾担任苹果 A 系列芯片的首席架构师 Gerard Williams III也来自Arm,他曾主持设计了 iPhone5S 到 iPhoneXS、iPhone XS Max 等型号手机的芯片,即 A7-A12X 系列芯片。

2020年苹果在年度开发者大会WWDC正式开幕前,就已经有不少传闻声称:苹果将会宣布将旗下 Mac 产品线中的英特尔芯片全面替换为 Arm 处理器。知情人士同时指出,选在这时发布是为了让苹果以外的开发人员有时间做出调整,配合 2021 年推出的新一代搭载 Arm 芯片的 Mac 设备。

虽然大会最后并没有出现Arm的名字,但是这仍然被认为是Arm阵营的一起标志性事件。就在几天前,Mac 前主管 Jean-Louis Gassée 对苹果从英特尔处理器向自研 Arm 处理器转型一事发表了评论,甚至谈到了微软也终将提供对 ARM 新硬件的支持,以避免在竞争中落后于苹果。

当然,如果软银真的决定出售Arm,那么对于苹果来说可能是一个好机会,但是正如上文所说,竞争也会更加激烈。

结 语

软银COO Marcelo Claure宣称:“软银目前比任何时候都强大”,但是各种悬而未决的难题也一直困扰着这家公司,Arm究竟是去是留,这个答案可能需要孙正义先生来亲自回答。

参考链接

https://www.wsj.com/articles/softbank-explores-options-for-chip-designer-arm-holdings-11594672437

https://www.cnbc.com/2020/07/13/softbank-hires-goldman-sachs-to-explore-sale-options-for-arm-sources.html

https://www.ft.com/content/6bb1c641-ef15-44d0-89ec-c04b97102b07