NASA將協助貝索斯馬斯克開發太空技術


通過NASA的《合作機會公告》(ACO)計劃,目前有10家公司與NASA共有19項合作夥伴關係。去年10月,NASA呼籲太空探索行業提交提案,要求他們詳細說明他們希望通過ACO開發的各種不同的技術。現在,被選中的公司將從NASA的各個中心獲得專業知識和資源,幫助這些太空技術成熟發展——這些公司自己不需要付出任何的代價。

這項計劃的最大贏家之一是傑夫·貝索斯(Jeff Bezos)的Blue Origin公司,該公司通過ACO與NASA建立了三項發展夥伴關係。該公司最近公佈了一個名為“藍月亮”(Blue Moon)的著陸器概念,該著陸器意在將人類帶到月球表面。現在,Blue Origin將在NASA的幫助下開發一個新的月球航行和登陸系統,以及測試或可用於月球著陸器引擎的新材料。該公司還將嘗試開發一種新的電力系統,以幫助其“藍月亮”著陸器在月球夜間保持運轉——月球夜間是為期兩週的完全黑暗時段,在此期間,氣溫可驟降至零下173攝氏度。

與此同時,Blue Origin的競爭對手SpaceX也通過ACO計劃與NASA合作,開發對公司未來的星際飛船(Starship)火箭至關重要的技術。 SpaceX正在研發這種運載工具來將貨物和人類送往外太空目的地。現在,該公司將得到NASA的幫助,來研究如何將像星際飛船這樣的大型火箭降落在月球表面,以及這種著陸在月球上會激起多少塵埃。此外,SpaceX正在尋求NASA的幫助來解決如何在太空中輸送火箭推進劑的問題,這是將星際飛船送到地球附近以外的地方所必需解決的一個問題。星際飛船的設計要求飛船在環繞地球的軌道上飛行時“裝滿”推進劑,這樣它就有了擺脫地球引力所需要的所有燃料。

對於SpaceX以外的其他公司來說,開發在太空中輸送推進劑的方法也可能具有變革性意義。例如,許多公司希望開採月球的水,並將其轉化為火箭推進劑,儲存在太空中的“補給站”中。這樣,火箭就可以與這些補給站會合,補充燃料,從而飛得更遠。但這個概念唯一可行的方法是,工程師們能夠開發出能夠在太空中傳輸超冷、有時易揮發的推進劑的自主航天器,這在沒有重力的環境中尤其困難。 NASA一直在研究這項技術,一些航天器已經在太空中展示了這種能力。但這一過程還遠未成熟。

Maxar等其他公司也將致力於開發一些潛在的關鍵空間技術,包括新型太陽能電池板和能夠在軌道飛行期間自行組裝的機器人。此外,一些團隊還將研究與火箭再利用相關的技術,這也是SpaceX近年來的一個重點。例如,Sierra Nevada將研究一種在火箭從地球發射後回收火箭上部的方法——SpaceX尚未嘗試過這一壯舉。

所有的這些技術聽起來都非常令人興奮,其中一些對於實現NASA將人類送上月球和火星的目標非常重要。然而,這些合作關係才剛剛開始,目前還不清楚這些技術何時能進入運營狀態。最終,NASA希望,通過對業界提供一些幫助,避免獨立開發這些技術會引發的高昂成本——並在這些技術完全成熟時能夠受益。

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